Телескоп НАСА может помочь людям избежать смерти от астероида

На сегодняшний день существует реальная угроза падения астероидов на Землю. И такое падение является потенциально более смертоносным, чем любое из самых мощных ядерных бомб, когда-либо взорванных.

В 1908 году космическая скала, несколько сотен метров в диаметре, упала на Землю и взорвалась в отдаленном Тунгусском районе России. Совсем недавно, в 2013 году, метеорит размером около 20 метров упал на Челябинск. Огненный шар разбил окна в радиусе нескольких километров от места падения, более 1000 человек попали в больницы, несколько десятков из них получили серьезные травмы.

NASA остро осознает такие риски. И это проявляется в США даже на законодательном уровне. В 2005 году Конгресс поставил одну из семи основных целей агентства: отследить 90 процентов астероидов на высоте 140 метров и более. Крайний срок для выполнения этой цели – 2020 год. Однако до сих пор телескопы на Земле и в космосе нашли менее одной трети этих околоземных объектов (ОЗО).

Рассел Швайкарт, аэрокосмический инженер, говорит, что существует решение данной проблемы: NASA может запустить в космос околоземную объектную камеру (NEOCam), которая представляет собой небольшую инфракрасную обсерваторию. NEOCam может обнаружить точку света, проходящую сквозь темное пространство. Это позволяет ученым вычислять массу астероида, скорость, орбиту и вероятность того, что он в конечном итоге может врезаться в Землю.

Также в телескопе может использоваться расширенная инфракрасная камера высокого разрешения. Инфракрасная область –  это более длинная волна света, которая невидима для наших глаз. Но при высокой интенсивности такого излучения мы сможем воспринимать его как тепло. Астероиды, нагретые Солнцем, излучают инфракрасный свет, даже если они слишком малы или темны для наземных телескопов. Это означает, что NEOCam может обнаружить их только по сигналам тепла.

Телескоп WISE уже обнаружил около 275 астероидов, в том числе 50 потенциально опасных. Тем не менее, этот телескоп имеет меньшую мощность и область обзора, а также устаревшую камеру, которая требует криогенного охлаждения.

NEOCam – на данный момент самая большая надежда человечества на быстрое обнаружение астероидов. Команда NEOCam предложила запустить его в 2021 году и найти две трети недостающих объектов в категории более чем 140 метров в течение четырех лет.

NEOCam получил 35 миллионов долларов США от правительства в 2018 году, чтобы продолжилось развитие проекта, но участники команды говорят, что этого недостаточно, чтобы полностью подготовить телескоп.

Остается только наблюдать за тем, что администрация Трампа решит сделать с NEOCam на следующем этапе финансирования NASA. Главным же остается вопрос, связанный с тем, произойдут ли какие-то изменения до появления следующего астероида в пределах поля гравитации Земле. Ученые утверждают, что по крайней мере они смогут узнать об этом и вылететь на такой космический камень, чтобы предотвратить бедствие, или, если на это не хватит времени, смогут эвакуировать людей из опасной зоны.