Метановые озера на Титане глубже и страннее, чем считалось

Миссия Cassini на Сатурн и его спутники завершилась в 2017 году, когда космический корабль был отправлен в газовый гигант, чтобы встретить его конец. Но есть еще много данных из миссии, чтобы занять ученых. Группа ученых, работающих с данными Кассини, сделала удивительное открытие: озера Титана, заполненные метаном, намного глубже и более странные, чем ожидалось.

Титан — необычный мир. Это единственное тело, кроме Земли, которое имеет жидкость на своей поверхности. Ученые подозревают, что некоторые другие луны Солнечной системы, такие как Энцелад и Европа, имеют жидкие океаны. Но эти океаны находятся под поверхностью. Только на Титане есть озера из жидких углеводородов.

Во время последнего полета Cassini на Титан, он направил свой радар на его жидкие озера. Данные показывают, что эти озера имеют глубину до 100 метров. Данные последних дней также проливают новый свет на углеводородный цикл Титана. Исследование, детализирующее эти результаты, основано на двух работах, опубликованных в Nature Astronomy. Первая называется «глубокие и богатые метаном озера на Титане». Второе исследование, названное «случай сезонных изменений поверхности в Озерном крае титана».

Данные зондов «Вояджера» дали нам первый намек на то, что на Титане есть жидкие озера. Но эти данные были просто выводами: они показали, что у Титана были правильные условия для их существования. Углеводороды должны быть очень холодными, чтобы существовать в жидком состоянии. После запуска космического телескопа «Хаббл» мы получили прямые доказательства того, что на спутнике Сатурна есть озера. Другие наблюдения также поддержали эту идею.

Но на заре гипотезы о титановых озерах мы не были уверены, есть ли в ней озера или океаны гораздо больших размеров. Cassini прибыл на Сатурн в 2004 году, и хотя он не увидел никаких жидких озер сразу, в конце концов он нашел их на полюсах. Именно там ученые и ожидали их увидеть. С тех пор на Титане было найдено много озер и морей, и есть много их изображений.

Но эти новые исследования идут еще дальше. И они говорят нам гораздо больше, чем просто глубины углеводородных морей Титана. Мы уже знали, что северные моря наполнены метаном. Но ученые были удивлены, обнаружив, что гораздо меньшие озера были также полны метана, где они ожидали найти этан, более тяжелый углеводород.

Новые данные показывают, что углеводородный цикл на одной стороне Северного полярного региона отличается от цикла на другой стороне. На западной стороне Титана есть небольшие озера, некоторые не более 16 километров в поперечнике. Они находятся высоко над уровнем моря, на вершинах больших холмов и плато. Данные рисуют потустороннее изображение гор и холмов, выступающих на сотни метров за пределы окрестностей, с глубокими углеводородными озерами на вершине. Восточная сторона титана, однако, имеет низкие большие моря, с каньонами и островами. Но почему?

Ученые считают, что это связано с геологией. Они также уверены, что есть и переходные озера, которые сочетают в себе особенности обоих видов метановых водоемов. Образование этих озер также возможно благодаря метановым дождям: один водоем испаряется и туча несет метан к другому, где изливает всю массу газа, который мы используем у себя дома.